Phantom 4 Pro Tests

Have done some tests with the new Phantom 4 Pro that I am using in 2017 for some research projects on photogrammetric point cloud mapping. This is a remarkable step forward in terms of image quality. The Phantom 4 Pro just creates much better image detail and acuity and resolution/sharpness is on a much higher level compared to the Phantom 3A. Its just giving back the DSLR like quality on tiny airborne systems. Also SNR (signal to noise) is much better and dynamic range ist enhanced. Only problem so far seems to be a slightly higher sensitivity to flare but I have to do some more analysis on this one. Its difficult to compare the flare issue because you cannot create exactly the same exposure / image concepts for different copters in the air. It will always be a wee bit different. So some ground based comparison needs to be done here.

This is a game changer for photographers that need an airborne system sometimes. As simple as that. It brings the image quality that we wanted back and you always can add HDR and Pano techniques to add from that. Great times to let your creativity fly!

Some shots from recent test flights with the P3A and the P4Pro:

Bildschirmfoto 2017-01-22 um 17.23.46










Yacht and Regatta Photography

Some thoughts  I wrote down originally for the KLASSIKER Journal (4.2016) of the FKY.


Gedankensplitter zur Yachtfotografie. Die Visualisierung dieses Spannungsbogens von Wind, Wetter, Wasser, Yachten und dem puren Segelsport ist an Vieldimensionalität kaum zu überbieten. Kaum ein Sport ist so stark abhängig vom Wetter, vom Wind, von den äußeren hochvariablen Bedingungen. In der Wandelbarkeit des Wetters und damit des Lichtes und des Wassers liegt auch die Vielschichtigkeit der photographischen Visualisierung des Segelsports. Dazu versucht man Emotionen, Anspannung und Fokussiertheit, die Konzentration beim AmWind-Segeln oder den Flow bei der Gleitfahrt der schnellen Bootsklassen auf den Raumshotgängen einzufangen. Bei den klassischen Yachten sind die dunklen, satten Farben der Holzmaserungen, die tiefe Lacke mit dem silbrigen Glanz spiegelnder Oberflächen, aber auch die vielen Beschlagdetails mit ihren Totalreflexionen und die Rigg-Ästhetik mit ihren vielen Diagonalen und Kreuzungen faszinierende Bildelemente, mit denen man gestalten kann. Dazu kommt die Faszination der Linien, der herrlich schlanken harmonischen Formen, der Überhänge, die sich in Lee ins Wasser schmiegen – Länge machen und herrlich unterschneiden, Wasser zu kleinen Juwelen zerreiben, in denen sich das Licht funkelnd bricht. Auch das Wissen um den kulturellen Wert vieler Konstruktionen oder die Arbeit in jahrelangen Restaurierungsprojekten verleiht der Yachtfotografie eine besondere Magie.
All dies kombiniert sich zu einer Domain für photographische Abenteuer mit unendlich vielen Spielweisen in vielen Licht- und Wettervariationen, die immer wieder neu fasziniert – neue Vorstellungen von Bildkonzepten aufsteigen lässt, die sich zu fixen aber ungeheuer energiegeladenen Ideen entwickeln, deren erfolgreiche Umsetzung auf dem Wasser aber ein Quell geradezu irrer Befriedigung darstellt. Manchmal gelingt was man plant, oft jedoch diktieren die Regatta-Bedingungen die Bildergebnisse und man jagt wild und nass im Zodiac die optimalen spannungsgeladenen Perspektiven, wartet auf die perfekte Rigg-Überlappung bei maximaler Krängung oder auf das dramatische Eintauchen in die nächste Welle, auf das Unterschneiden des Lee-Decks, prävisualisierend und Wendepunkte im Blick, Bewegungsvektoren weiterdenkend. Wie die Regattasegler die perfekten Winddreher und den schnellsten Weg nach Luv, so sucht man die perfekte Komposition, denkt an Lichteinfallswinkel, Telekompression, Schärfeisolation, Spitzlichter oder Reflexionen im Weitwinkel, Hintergrundobjekte und mögliche Landmarken, beobachtet, verschiebt die eigene Position, wägt ab und entscheidet, konzentriert sich auf das perfekte Timing wenn die angedachte Komposition sich realisiert, der Weitwinkelshot perfekt die Sonne anschneiden soll – vergisst den Tag und ist am Abend doch glücklich müde mit Salz im Haar, durchgeschwitzt mit schmerzenden Armen, barfuß in nassen Schuhen und  – voller starker Momente. Its Yacht Photography!  ;-)“   Sören Hese


400mm at its best – shooting the background-blur-king

The mother of all lenses: the Nikkor AFS 400mm f2.8G VR ED


This is one of the lenses that most serious sports photogs have in use regularly. Its THE bread&butter lens of the soccer/football/car racing and swimming/athletics sports photographers. This is a really heavy lens (4.62 kg) and even if you come from a 300mm f2.8 lens design, the size and weight upgrade in significant. Also the price of this lens makes it mostly appear in the hands of those that get assignments and sell some shots. An equipment insurance is pretty much a given when you buy yourself into this level of equipment. Dropping an 7-9k investment is kind of horrifying. However when Nikon upgraded this lens in 2015 the old VR version plummeted in price to the 4500-6000€ region on the second hand market. Its never less a heavy investment and the lens better delivers image quality at this price point.

Well it clearly does. Sharpness is crisp @2.8 also into the far edges and even a wee bit better than my trusty Nikkor AF-S 300mm f2.8 MkI and depth of field at f2.8 is minimal to a point where lens AF calibration plays a critical role to achieve perfectly focused images. Background blur and bokeh are just what you expect. The lens clearly puts every background into a creamy fading soup of smooth changing color tones. Bokeh-balls are well defined without being too edgy. If you up micro contrast to the max some minor onioning is visible within the bokeh balls but you have to search it. Bokeh is a bit “better” (less nervous) than using the AFS MkI 300mm  f2.8 and adding a TC14mkII. You can also add the TC14 to the 400mm and you get a nice and very sharp 550mm f4 lens (you will also need a new AF-lens-calibration set for that combination).

smh-gc13-v2-20161216-6114683-3260Fig.: This lens is big, it even dwarfs the 14-24 or the 70-200 – getting used to this size makes you feel liberated when you hold the 70-200 setup.

Autofocus is the fastest I can remember when compared with other lenses and the Nikkor AF-S 300 mm f2.8 designs are already fast focusing (I can only compare to the AFS mkI version – the most recent incarnation focuses possibly as fast as the 400mm AFS VR). There is no color fringing at all @f2.8. Even the far edges seem to have no signs of CA. You will hardly need any CA-control in post processing. Even in out-of-focus areas CA is nearly absent – there is a tiny amount of green/purple tint but its hard to find. VR (its Nikons VRII generation) is very efficient and clearly helps to stabilize some shots. I usually do not test the VR function much. Its a pretty much an overrated feature imo, for some sports its just useless as you will need very short exposures anyway to get the shot. Its however very useful when you do stabilized pans of moving objects.


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Multi Copter Photography and Photogrammetry

Multicopter Photography and Photogrammetry


Late this year I bought a Phantom 3A (Advanced). The prices went down and these platforms are so affordable now that it makes sense to test it out.

The main applications for my work are multifolded:

  1. Special shootings for paying clients,
  2. regatta event shots from above,
  3. very early morning misty landscape stills and
  4. large scale or near range photogrammetric mapping for research purposes with applications in forest biomass mapping and archaeology as well as biotop-typ delineation and fine scale analysis of vegetation structure and slope stability analysis.

Clearly 1-3 and 4 will very nicely cooperate. Its just wonderful to experience how photography and research can come together here, makes me wonder sometimes how I managed to get into that cool spot where I get payed to fly a remote controlled camera … :-)


Being not new to copter flying, I found the Phantom 3 to be really easy to fly. Once you mastered the documentation and some basic theory about controlling a quadro-copter its really a simple excercise to control these devices. This is mainly due to the perfect GPS controlled position hold of the Phantom. It just stays where you put it (in opposite to gliders) and this makes it also kind of boring to fly a copter. The DJI GO app that is used on a mobile device to check the telemetry data and to control the lifeview provides a nice overview about position, viewing angle and overall status of your copter. You can also modify shooting parameters, change the camera viewing direction and check speed, height and remaining flight time, battery status and the number of satellites. Other apps support fully automatic mapping modes with variable overlap configurations (Data Mapper or Drone Deploy).

P3 installed on a LowePro backpack fully functional with installed props and ready to fly in a minute.

Some DJI Phantom 3 A Specs:

  1. Image Data capturing in 12MP Adobe DNG RAWs, gimbal stabilized! & damped. 2. HDR with 5 exposures each 0.7EV under/over-ex-> RAW DNG HDR computation. 3. Sony EXMOR 1/2.3“, 12.4MP, 94°lens (20mm focal length equiv. tilt.), ISO100-3200, 8-1/8000s, single shot, multiple shot, exposure series (3/5), DNG RAW format, video: FHD upto60p, 2.7k upto30p, 4. Memory: MicroSD up to 64GB cat10.
  2. Control: GPS/GLONASS controlled position hold, visual Realtime-Position-Tracking (VPS – Vision Positioning System) up to 3m flight alt. (P4pro: 10m). RTH (Return to Home Funktion), Battery Low RTH, Security-RTH, software controlled flight altitude (override possible): 120m, autostart/-landing, beginner modi, (OrbitModi/anti- collision (infrared/ultrasonic)/ActiveTracking/terrain follow: P4/pro/Mavic), P-GPS – GPS controled stabilising (+/-10cm position), P-OPTI (optical position control & stabilizing), P-ATTI modi (flight altitude only (barom.) – copter could start to drift).
  3. Flight parameters: weight: 1280g, climb: 5m/s, descend: 3m/s, Vmax: 16m/s (ATTI) – 60km/h, flight altitude max: 6000 m (airspace above 100 m needs a clearance (approval), RC max distance: 5km, flight time: 23 min (30min: P4pro), RadioControl: 2,4khz RC with iPad/iPhone (build in DJI Lightbridge System), realtime lifeview control per DJI GO App.



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Sailing Season Break

Winter break for the Yacht/Regatta racing event photo shootings. Good to reorganize, sending some stuff for repair and to rethink about some approaches. I will also give some other sports a try this winter – some other water related sports   … :)

Have been also looking into micro multicopter based photogrammetry with the Phantom lately – so there will be a small review about the capabilities here with more details soon.


Nachgereicht: Seglerhauspreis 2016

Nachgereicht: da ja die Regatta um den Kaiserpokal (BYC) und der Seglerhauspreis (VSaW) zeitgleich stattfanden war etwas schwierig beide Events abzudecken. Den Seglerhauspreis konnte ich daher kaum ernsthaft fotografieren. Einige Bilder zumindest der 29er sind aber jetzt online hier zu sehen:

Unglücklicherweise hat es massiv geregnet zu dem Zeitpunkt als ich beim 29er Feld war. Der Sonntagmorgen brachte allerdings nochmal sehr gutes Licht.





German Open J70 – Galerie Tag2&4 online

Die letzte Galerie zur J70 German Open ist jetzt online. Durch die guten Bedingungen in Berlin bei diesem Event gibt es insgesamt recht viel ordentliches Bildmaterial. Mit Sponsorenveranstaltung/Eröffnung/Beamershow und Siegerehrung  wars allerdings auch zeitlich eines der Events mit dem größeren Aufwand dieses Jahr.

Die 3te Galerie ist nun hier online:

Einige Ideen sind schlicht am Wetter gescheitert, die Über-Wasser Flüge mit der Drohne sind eine Herausforderung, da ein Teil des doppelten Netzes /RTH Funktion/ schlicht wegfällt auf dem Wasser, allerdings ist das aus der Luft fischen der Phantom vom Mobo aus erheblich einfacher als gedacht. Die Phantom fliegt auch bei schwachem Wind sehr stabil, Tests mit stärkerem Wind mache ich dann aber lieber auf einem großen Feld … . Durch den Formfaktor ist die neu herausgekommene Mavic Pro jedoch eindeutig eine interessante Wahl für diese Shootings. Bleibt zu testen, wie das mit der Leistung aussieht wenn Wind aufkommt. Die Bildqualität dieser kleinen Sensoren ist grenzwertig und eignet sich (auch wenn man alle Register zieht – HDR/LR Nachbearbeitung / Pano Mosaikierung – nur für Plots bis etwas über A3. Das dürfte mit der Mavic Pro kaum besser geworden sein. Mittelfristig muss eine APS-C Kamera an die P3. Hier in der engeren Auswahl ist eine alte Cam von Rico und die A6300 von Sony, ggf auch eine Vollformat A7. Wenn man da ankommt, dann ist es fix auch sinnvoller an den Einsatz einer Inspire 1 Pro mit ZM X5 zu denken.

mtk, Sören









J70 German Open – Galerien online

Die ersten beiden J70 Galerie zu den German Open sind online. Es ist dann doch recht viel Material entstanden bei dieser Veranstaltung. Die Bedingungen waren aber auch wirklich spitze und BYC/PYC haben das Event klasse gemanaged. Neben der großartigen kulinarischen Versorgung und guter Sponsorenunterstützung war auch der BYC Vereinssupport für das Organisatorische klasse routiniert.

Hier die Galerie zum Practice Race und für den ersten Tag der J70 German Open. Die Bilder vom Tag 2 und 4  und die Siegerehrungsbilder sind dann am Wochenende online.


VG, Sören


Shots from Above

Am letzten Tag der J70 German Open gab es dann nochmal sehr wechselhafte Bedingungen mit mehreren Schauerzellen, die recht schöne Lichtmischungen mit der wieder durchbrechenden Sonne erzeugten. Nur für die Drohne war der Tag recht schlecht geeignet. Als dann endlich dauerhafter die Sonne durchkam, war die letzte Wettfahrt auch gelaufen. Durchaus ein Problem ist, das diese Drohnen einfach gar keinen Regen vertragen. Man kann daher bei etwas wechselhaften Bedingungen im Prinzip einpacken und sich auf etwas anderes konzentrieren. Hier ein Shot von der J70 German Open. Um das Maximum an Bildqualität aus dem bescheiden großen Sensor der Phantom 3 zu holen, muss man schlicht HDR Aufnahmen machen (ohne auch den klassischen HDR Effekt erzeugen zu wollen). Da die Drohne recht beeindruckend gut ihre Position hält und der Gimbal die Ausrichtung der Kamera korrigiert sind Mehrfachbelichtungen ganz gut möglich. Dieser Shot wurde allerdings erst im Post kombiniert. Das eröffnet einem eine ganze Reihe von Möglichkeiten bei der Visualisierung von Bewegungen. Bin mir noch nicht so sicher was alles letztendlich realisierbar ist. Im Prinzip muss man sich ja über dem Regattfeld positionieren und das ist überhaupt nicht vereinbar mit den Aufstiegsbestimmungen von Drohnen. mtk, Sören



J70 German Open 2016, Gr. Fenster/Havel/Berlin.